Beim Masters endet Tiger Woods, ein Sieg für sich

AUGUSTA, Georgia – Tiger Woods hatte am Sonntagmorgen 212 Yards bis zum fünften Grün. Er hielt ein langes Eisen und schwang mit angemessener Geschwindigkeit und Rhythmus. Aber beim Kontakt mit dem Ball stimmte etwas nicht, und in der Millisekunde, die Woods brauchte, um vom Abschwung zum Durchschwung überzugehen, ließ er den Schläger los. Es schleuderte über seine linke Schulter zu Boden.

Der Schuss prallte 30 Meter vor seinem Ziel ab und Woods verzog das Gesicht. Seine Schultern sackten herunter. Er seufzte und hob den Schläger aus dem Gras und humpelte langsam vorwärts, wobei er ein rechtes Bein bevorzugte, das nach seinem Autounfall am 23. Februar 2021 chirurgisch rekonstruiert worden war.

Das Masters-Turnier 2022, das mit einem lächelnden Woods begann, der begeistert war, wieder auf dem Augusta National Golf Course zu sein, umgeben von einer unterstützenden Gruppe von Kollegen, spielte sich in seinen letzten Stunden auf kleine, demütigende Weise für ihn ab.

Woods’ Fehler am fünften Loch der letzten Runde war einer von vielen Gaffes, in diesem Fall der zweite von drei aufeinanderfolgenden Bogeys auf den ersten neun. Seit seiner verblüffenden, inspirierenden Eröffnungsrunde, eins unter Par 71, ist Woods Stück für Stück verwelkt – verraten durch ein schmerzendes rechtes Bein, einen unruhigen Rücken, der von kühlem Wetter und den Anforderungen des ersten Gehens und Spielens an sieben aufeinanderfolgenden Tagen geplagt wird in 17 Monaten.

Am Sonntag hatte sich die Menge, die seine Eröffnungsrunden umschwärmte, erheblich verringert, als die Fans sich beeilten, sich zu positionieren, um den Tabellenführer der vierten Runde zu sehen, der drei Stunden später abschlagen würde.

Aber als Woods bergauf zum 18. Grün ging, applaudierte die beträchtliche Menge von Fans, die auf ihn warteten, tosend.

Nach einem doppelten Bogey auf Nr. 17 und einem 4-Fuß-Putt für Par auf Nr. 18 beendete Woods die sechste Runde über Par, 13 für das Turnier. Er pumpte Hände mit seinem Spielpartner Jon Rahm, tippte seine Mütze in die Menge und ging lächelnd und hinkend vom Grün.

Es war nicht die Schlussfolgerung, die Woods sich vorstellte, als er sich dazu zwang, weniger als fünf Monate, nachdem er seine Tage als Top-Spieler so gut wie beendet hatte, eine unwahrscheinliche Rückkehr zum Elite-Wettkampfgolf zu machen. Aber Woods sieht seinen Vier-Tages-Score beim diesjährigen Turnier ausdrücklich nicht als Maßstab für seinen Auftritt.

Nach der ersten Runde am Donnerstag wurde Woods, der seit einem Vierteljahrhundert dafür bekannt ist, dass sein einziges Ziel bei jedem Wettbewerb darin besteht, ihn zu gewinnen, gefragt, ob es ein Sieg sei, nur bei Augusta National aufzutauchen.

„Absolut“, antwortete er. “Absolut ja.”

Es war ein aufschlussreiches Geständnis für Woods, aber es verdeutlicht das Bild von ihm, wie er am Sonntag langsam das hügelige Gelände hinaufstieg und oft zusammenzuckte. Er kam nicht einmal in die Nähe der Führenden ins Ziel, aber er kam trotzdem ins Ziel.

Nach seiner letzten Runde sagte Woods, er sei dankbar, nach allem, was er durchgemacht habe, dieses Jahr bei dem Turnier gespielt zu haben, das er fünf Mal gewonnen habe, und das bedeute ihm weiterhin so viel. Er sagte, die Woche sei sein größter Erfolg bei einem Turnier, das er nicht gewonnen habe.

„Die Menschen, die mir nahe stehen, verstehen, sie haben es gesehen“, sagte Woods. „Einige der Spieler, die mir nahe stehen, haben es gesehen und einige der Bilder und Dinge gesehen, die ich ertragen musste, und sie schätzen es wahrscheinlich mehr als alle anderen. Weil sie wissen, was es braucht, um das hier draußen auf diesem Niveau zu tun.“

Er fügte hinzu: „Es war ein harter Weg und weißt du, ich bin sehr dankbar, dass ich die Gelegenheit hatte, viele verschiedene Dinge zu verarbeiten, die hätten passieren können. Aber in 14 Monaten kann ich aufschlagen und beim Masters spielen.“

Es ist wahrscheinlich, dass Woods bis zur PGA-Meisterschaft Mitte Mai in Tulsa, Okla, nicht wieder spielen wird. Woods sagte, sein Zeitplan für die Zukunft könnte dem Ansatz von Ben Hogan nachempfunden sein, den er verfolgte, als er 1949 nach einem Autounfall zum Golf zurückkehrte. Hogan hatte Schlüsselbein-, Becken-, Rippen- und Knöchelbrüche sowie andere schwere Verletzungen. Hogan gewann die US Open im nächsten Jahr und zwei weitere große Golfmeisterschaften im Jahr 1951, ließ aber viele andere Turniere aus.

Im November, in seinen ersten öffentlichen Äußerungen seit seinem Unfall, beschwor Woods Hogans Comeback als ein Paradigma herauf, dem er folgen sollte.

„Ich denke, es ist realistisch, eines Tages die Tour zu spielen – nie wieder Vollzeit – aber wähle und wähle aus, genau wie Mr. Hogan es getan hat“, sagte er. „Wählen Sie ein paar Veranstaltungen im Jahr aus und spielen Sie damit herum.“

Am 10. Abschlag am Sonntag nahm Woods einen weiteren wilden Schlag seines Drivers. Er hielt seinen Schläger fest und stützte sich darauf, als sein Ball nach links in den Wald hakte.

Dann benutzte Woods den Schläger wie einen Stock, um seine rechte Seite zu stützen, als er den steilen Hang hinabstieg, der zu einem 80-Fuß-Höhenabfall vom Abschlag zum entfernten Fairway führte. Als er flacheres Gelände erreichte, übergab Woods seinen Fahrer seinem Caddie Joe LaCava und fuhr weiter.

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